Pancreatitis

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Pancreatitis: Descripción

La pancreatitis es una enfermedad poco común en la cual se produce una inflamación o infección del páncreas y cuya gravedad va desde afección leve hasta comprometer la vida del paciente. El daño en la glándula pancreática se presenta cuando sus enzimas digestivas son activadas y comienzan un ataque dentro del mismo páncreas. En casos graves puede existir hemorragia dentro de la glándula, importantes daños en los tejidos, infección, abscesos y quistes. Enzimas y toxinas pueden ingresar al torrente sanguíneo y provocar graves daños en otros órganos, como el corazón, pulmones y riñón. Para poder entender este proceso es necesario reseñar algunos conceptos anatómicos y fisiológicos del páncreas. Se trata de una glándula alargada ubicada detrás del estómago y cerrada por el duodeno, cuya función es la de segregar hormonas (insulina y glucagon), bicarbonato de sodio y enzimas digestivas. Estas últimas ingresan al intestino delgado a través del conducto pancreático y ayudan a digerir grasas, proteínas e hidratos de carbono. El jugo pancreático es el que contiene enzimas digestivas en forma inactiva (con un inhibidor que impide que cualquiera de éstas se active en su camino hacia el duodeno). Cuando el conducto pancreático se obstruye, se interrumpe el flujo del jugo pancreático y las enzimas ya activadas se acumulan en el páncreas, siendo insuficiente la acción del inhibidor para mantenerlas inactivas y provocando, por lo tanto, una gran inflamación. De acuerdo a la rapidez con que se desarrollen los síntomas se puede diferenciar en una pancreatitis aguda (que aparece en forma repentina) o crónica. La forma aguda puede ser muy grave, con riesgo de vida y numerosas complicaciones, por lo que se recomienda la inmediata consulta médica. Si el daño al páncreas continúa, como cuando un paciente persiste en la ingesta de alcohol, puede desarrollarse una forma crónica de la enfermedad, provocando dolor persistente y severo y reduciendo el funcionamiento del páncreas, lo cual afecta la digestión y provoca pérdida de peso.

Causas de Pancreatitis

La mayor parte de los casos de pancreatitis aguda son ocasionados por el abuso de alcohol o por cálculos biliares. Otras causas pueden ser el uso indiscriminado de ciertos medicamentos, cirugías o traumas del abdomen, o anormalidades del páncreas o de los intestinos. En raros casos, la enfermedad puede ser el resultado de infecciones, como lo que ocurre con las paperas. En alrededor de un 15 % la causa es desconocida.

Sintomas de Pancreatitis

La pancreatitis aguda comienza habitualmente con un intenso dolor abdominal que puede durar algunos días y que puede irradiarse hacia la espalda. También pueden aparecer náuseas, vómitos, ictericia leve, esteatorrea (presencia de grasas en las heces), ansiedad, escalofríos, etc. El abdomen suele estar hinchado y muy tenso. En el caso de pancreatitis aguda-grave o pancreatitis necrosante, puede descender la presión arterial y manifestarse un estado de shock. Alrededor del 20 % de los casos son graves. El paciente puede deshidratarse y tener baja presión. A veces se presentan fallas cardíacas, pulmonares o renales. En los casos más graves pueden aparecer hemorragias en el páncreas, desencadenando shock y, a veces, la muerte.

Diagnostico de Pancreatitis

El dolor abdominal es muy característico de esta enfermedad. Durante el período agudo se encuentran altos los niveles de amilasa y lipasa (enzimas digestivas que se forman en el páncreas) en sangre. Pueden aparecer cambios en los niveles sanguíneos del calcio, magnesio, sodio, potasio y bicarbonato. Los enfermos pueden presentar altos niveles de glucosa (azúcar) y lípidos (grasas) en sangre. Estos cambios ayudan al Médico a diagnosticar pancreatitis. Luego de la recuperación del páncreas, los niveles de estas sustancias usualmente se normalizan. Las radiografías y ecografías intestinales pueden evidenciar los cálculos biliares. La tomografía computada aporta imágenes claras de la magnitud de la inflamación del páncreas, dato importante para evaluar el pronóstico de la enfermedad. Importante Los síntomas aquí descritos correspondientes a esta enfermedad pueden confundirse con los de otras patologías. Para establecer un adecuado diagnóstico, consulte siempre a su Médico. El objetivo de MédicosExpertos es informar y educar, por lo que las descripciones de las enfermedades aquí brindadas no sustituyen a una consulta profesional.

Imagen ilustrativa

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